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Coronavirus: el nuevo virus se multiplica 1.000 veces más en la garganta que el SARS

El seguimiento de los primeros pacientes en Alemania brindó nuevos e importantes datos a la comunidad científica sobre los mecanismos de propagación de la enfermedad

03 de Abril 2020
Coronavirus: el nuevo virus se multiplica 1.000 veces más en la garganta que el SARS

La pandemia mundial por coronavirus COVID-19 no se detiene y miles de profesionales de la salud llevan adelante diferentes pruebas a diario con el objetivo de conocer más sobre este nuevo virus.

En ese contexto, un exhaustivo análisis realizado a nueve jóvenes infectados en Alemania brindó nuevos datos acerca de cómo se propaga la enfermedad.

Según los resultados de las pruebas, el nuevo patógeno se multiplica mucho más y en mucho menos tiempo que el virus del síndrome respiratorio agudo severo (SARS), el ‘anterior’ coronavirus también surgido en China, en 2002.

Ese virus mató a casi 800 personas antes que una campaña internacional cortase la epidemia. Lo preocupante es que la carga viral del nuevo coronavirus es mil veces superior al SARS.

Los nueve casos

Las personas analizadas se infectaron en un mismo brote descubierto en la ciudad de Múnich el 27 de enero.

Si bien el estudio no lo subraya, si se tiene en cuenta la fecha, se trataría de los primeros nueve casos de contagio en Europa.

Se trata de un grupo de trabajadores de la empresa de productos automovilísticos Webasto, quienes realizaron un curso de formación junto a una compañera china.

De este mismo brote, según una publicación del prestigioso medio español El País, también salió el turista alemán que estuvo en cuarentena en el hospital Nuestra Señora de Guadalupe de la isla de La Gomera, que fue el primer caso confirmado en España.

La palabra de los médicos

El médico Clemens Wendtner estuvo a cargo del seguimiento de los nueve pacientes y explicó que el virus no solo se multiplica en los pulmones como el SARS de 2002, sino que también se replica de manera activa en la garganta durante la primera semana con síntomas.

El equipo a cargo de Wendtner, que trabaja en el hospital de Schwabing-Múnich, analizó muestras de la garganta, pulmones, esputos, heces, orina y sangre de los pacientes para entender el comportamiento del nuevo coronavirus.

Según los estudios, en las personas con un cuadro leve –la mayoría- los investigadores aislaron virus activos en la garganta y los pulmones solo hasta el día ocho tras el inicio de los síntomas. El pico de carga viral se alcanzó antes del día cinco (respecto al virus SARS de 2002, ese pico, mil veces menor, se alcanzaba entre 7 y 10 días después del inicio de los síntomas).

La diferencia con el SARS es crucial, porque la potente y rápida excreción de virus en la garganta de personas con síntomas muy leves las convierte en bombas de relojería para la propagación de la enfermedad.

Los modelos matemáticos, alimentados con los patrones de movimiento de centenares de millones de chinos registrados por las empresas de telecomunicaciones, revelaron que el 86% de los contagios al inicio de la pandemia se debió a personas infectadas pero con síntomas leves o directamente indetectables.

China, Corea del Sur y otros países asiáticos recomendaron el uso generalizado de mascarillas o barbijos para evitar que estos portadores invisibles transmitan el virus. La OMS, en cambio, solo aconsejó llevar mascarillas si la persona tiene estornudos o tos.

 “Asusta y tiene implicaciones. Sabíamos lo contagioso que es el virus. Aquí demuestran por qué lo es”, afirma la viróloga española Margarita del Val, al ser consultada sobre los resultados de estas pruebas llevadas adelante en Alemania.

Algunos detalles

El nuevo coronavirus y el virus del SARS de 2002 utilizan una misma puerta de entrada al organismo humano: la proteína ACE2, que se expresa en la superficie de las células de los pulmones. Es una especie de cerradura que los virus abren con una llave: su proteína S.

El análisis alemán, publicado en la revista científica Nature, deslizó que una mutación en esta llave permite que el nuevo coronavirus abra "otra puerta", la de las células de la garganta.

Este estudio también trae buenas noticias: no han encontrado virus activos ni en la sangre ni en la orina ni en las heces”, remarcó Del Val, que trabaja en el Centro de Biología Molecular Severo Ochoa, en Madrid.

Según la médica, los análisis de sangre de los nueve pacientes mostraron que la mitad de ellos presentaban anticuerpos contra el virus en el día siete y todos ellos lo hacían el día 14.

De todos modos, los científicos alemanes advirtieron que “los niveles de anticuerpos neutralizantes no sugieren una estrecha correlación con el curso clínico de la enfermedad”.

La aparición de los anticuerpos -generados por el cuerpo humano para defenderse del invasor- no implica la eliminación inmediata del virus.

Asimismo, los autores germanos del estudio alertaron que las futuras vacunas enfocadas a instigar la producción de anticuerpos tendrán que “inducir respuestas muy fuertes para ser efectivas”.

La viróloga estimó que esto es un espaldarazo a la estrategia de su colega español Luis Enjuanes, cuyo equipo en el Centro Nacional de Biotecnología trabaja para obtener una vacuna a partir de una versión atenuada del virus, capaz de desencadenar una respuesta inmune completa sin causar la enfermedad.

Posibles soluciones

Algunos tipos de glóbulos blancos de la sangre producen anticuerpos para luchar contra los virus que circulan fuera de las células humanas. Otros glóbulos blancos, denominados linfocitos T citotóxicos, destruyen las propias células infectadas, convertidas en auténticas fábricas de nuevos virus.

Una vez dentro de una célula humana, un coronavirus puede producir hasta 100.000 copias de sí mismo en apenas 24 horas.

Con una vacuna como la del grupo de Luis Enjuanes se dejaría abierta la posibilidad de que se induzca también una inmunidad celular que pudiera actuar sobre las fábricas de nuevos virus, las células infectadas, a la vez que los anticuerpos neutralizan las partículas de virus infeccioso circulante”, remarcó Del Val.

Otro camino para desarrollar vacunas es utilizar solo determinadas proteínas del virus, pero la estimulación del sistema inmunitario podría ser insuficiente”, advirtió la viróloga.

Para Del Val, los nuevos hallazgos obligan a “evaluar con cautela” el uso de transfusiones directas de plasma sanguíneo de pacientes recuperados como tratamiento experimental de los enfermos. “Habría que usar los plasmas con la mayor concentración de anticuerpos posible”, deslizó.

Los primeros síntomas

Cuatro de los nueve pacientes de Múnich coincidieron sufrir una pérdida del olfato y del gusto, mucho más fuerte y duradera que la típica de un resfriado común.

Hace ya semanas que agrupaciones médicas de varios países recomendaron el aislamiento preventivo de las personas que estos días pierden el olfato de manera repentina y sin causa aparente.

Según el nuevo estudio, este síntoma podría relacionarse con la intensa multiplicación del virus en las células del tracto respiratorio superior, desde la nariz a la garganta.

El análisis de los nueve pacientes alemanes sugirió que el virus ataca el cuerpo humano en “dos oleadas”.

La primera, concentrada en la garganta y con síntomas leves o indetectables, facilitaría la diseminación explosiva del virus.

En la segunda fase, solo presente en una minoría de los enfermos, la multiplicación del virus se concentraría en los pulmones, de manera similar al SARS de 2002, con neumonías que pueden llegar a ser letales.

Dos de los nueve pacientes alemanes llegaron a mostrar indicios preliminares de neumonía. En sus esputos, el virus se mantuvo en niveles altos hasta los días 10 y 11.

Según los médicos, estos resultados sugieren que, en los casos leves, los profesionales de la salud podrían dar el alta hospitalaria a los pacientes a partir del día 10, si la presencia de ARN del virus en sus esputos es baja.

Para evitar el “pequeño riesgo residual de infectividad”, los investigadores recomendaron el aislamiento domiciliario de estas personas hasta la curación total.



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