Este el momento justo en el que se derrumba del observatorio de Arecibo, el más famoso del mundo

Se trata del radiotelescopio de Arecibo, ubicado en Costa Rica. Esto sucede luego de que la Fundación Nacional de Ciencia de los Estados Unidos anunciará el mes pasado que cerraría el lugar por motivos de seguridad.

El icónico radiotelescopio del Observatorio de Arecibo en Puerto Rico se ha derrumbado, un hecho que provocó un masivo lamento en los astrónomos y a la comunidad científica internacional. Se trata de un lugar que apareció en varias películas y series; la más conocida es el clásico de la ciencia ficción "Contacto" (1997), protagonizada por Jodie FosterMatthew McConaughey.

Los ingenieros ya habían advertido que la plataforma de 900 toneladas suspendida sobre el plato de 305 metros de ancho del telescopio podría caer en cualquier momento, dado que uno de los cables principales que la soportaba se había roto a principios de noviembre.

De hecho, el mes pasado, la Fundación Nacional de Ciencia de los Estados Unidos (NSF), propietaria del observatorio desde hacía 45 años, había anunciado que cerraría el telescopio permanentemente, citando preocupaciones de seguridad sobre su inestabilidad, y daños demasiado extensos como para repararlos.

El colapso final ocurrió justo antes de las 8 de la mañana, hora local, el 1 de diciembre. Nadie resultó herido.

Las imágenes del colapso, publicadas por la NSF dos días después, muestran cables que se rompen en la parte superior de una de las tres torres de las que estaba suspendida la plataforma de instrumentos. La plataforma cae en picado y se estrella contra el lateral del plato. La parte superior de las tres torres también se rompe.

Antes del fallo, los ingenieros habían estado explorando opciones para aliviar parte de la tensión en los cables, incluyendo la relajación de otros cables de soporte para inclinar las torres alrededor del plato. La NSF aún no había decidido seguir adelante con ese plan cuando la plataforma se derrumbó.

Algunos edificios cercanos, incluyendo la sala de control y el centro de visitantes, sobrevivieron al colapso. Sin embargo, un centro educativo parece haber sido dañado sustancialmente por la caída de la plataforma y los cables.

Aún existen dudas sobre si los cables recibieron el mantenimiento adecuado a lo largo de los años. El cable que falló en noviembre, precipitando el colapso final, se remontaba a la construcción del observatorio en 1963.

El radiotelescopio más conocido del mundo

El que fuera el radiotelescopio de un solo plato más grande del mundo, la instalación de Arecibo ha sido el lugar de muchos descubrimientos astronómicos clave a lo largo de los años, incluyendo observaciones de las estrellas giratorias conocidas como púlsares que condujeron al Premio Nobel de Física de 1993. Antes de su colapso, los astrónomos utilizaban el telescopio para una serie de estudios científicos, incluidas las evaluaciones por radar de los asteroides cercanos a la Tierra, para medir su amenaza para el planeta.

"Nos duele el corazón por esto", dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la NASA para la ciencia, en una reunión de asesoramiento de la NASA el 1 de diciembre.

La NSF dice que continuará pagando al personal del observatorio y continuará con la ciencia en otras instalaciones más pequeñas en el sitio que no involucren el plato de 305 metros. No está claro si el plato será demolido, reconstruido o dejado en ruinas, tal como está. El director del observatorio, Francisco Córdova, dijo a los periodistas que los funcionarios investigarían la manera de establecer capacidades científicas similares o incluso mejores, tal vez en el sitio o cerca de él. Esto, sin embargo, dependería de que el Congreso de los EE.UU. asignara dinero para reemplazar el plato de Arecibo.

Ralph Gaume, jefe de la división de astronomía de la NSF, dijo en una reunión informativa para la prensa el 3 de diciembre que cualquier sustitución sería un proceso de varios años que implicaría la financiación del Congreso y la evaluación de las necesidades de la comunidad científica.

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