El hombre detrás de la cámara Lytro

Ren Ng es el hombre que diseñó un sistema para que el fuera de foco sea parte del pasado. Mediante el registro de la dirección de la luz, una cámara captura imágenes que pueden ser reenfocadas sobre diferentes objetos de la escena.

27 de Febrero 2013
El hombre detrás de la cámara Lytro




Las cámaras digitales actuales realizan la acción de enfocar en forma automática o a través del usuario, pero a veces toman imágenes donde algo se ve borroso. Eso nunca es un problema para la cámara de Ren Ng. Su compañía, Lytro, vende un modelo por U$S 399 que captura la luz de una forma muy diferente a la de las cámaras tradicionales y registra el ángulo en que cada rayo ingresa al lente.

La foto resultante puede ser enfocada en cualquier parte de la escena y luego reenfocada a cualquier otra parte, todo luego de haber sido capturada. “Esto generará un cambio más grande que la transición de la película a la fotografía digital”, dice Ng. Su cámara está al frente de la evolución de la fotografía computacional, que utiliza software para obtener nuevos trucos de los componentes ópticos convencionales  y otros más nuevos. Lytro se está preparando para lanzar actualizaciones de software para que las fotos tomadas con sus cámaras puedan ser vistas en 3D y está también desarrollando métodos que pueden obtener calidad profesional de cámaras con lentes baratos, como los de los teléfonos celulares. 

Lytro - IMG
Lytro. La cámara no sólo tiene un sistema diferente al resto, sino también un diseño particular.

El truco del foco es lo suficientemente impresionante como para empezar. Cuando una foto tomada por una cámara Lytro se visualiza en una computadora, se puede hacer clic en cualquier objeto en la imagen para ponerlo en un enfoque nítido (junto con todo el resto de las cosas que se encuentren a la misma distancia de la cámara), mientras que el resto queda artísticamente borroso. 

Y con un clic, el foco puede volver a cambiarse: así un amigo puede cambiarlo cuando la comparte en Facebook o en cualquier otro sitio online. Una cámara digital convencional captura una imagen en foco con la luz que impacta sobre un sensor. Las Lytro, en cambio, tienen una hoja de plástico con miles de diminutos lentes directamente enfrente del sensor. Estos lentes toman los rayos que ingresan desde diferentes ángulos y los dirigen a diferentes puntos del chip.

Eso genera una imagen desenfocada, pero no importa: el software de Ng dentro del dispositivo puede utilizar la información sobre el ángulo de los rayos de luz para poner cualquier parte de la foto en un enfoque nítido. En 2006, Ng era un estudiante de Ph.D. en la Universidad de Stanford que analizaba la iluminación de objetos virtuales.

Pero él quería trabajar en algo con un impacto más tangible, por lo que dejó de lado su título y comenzó a investigar ideas para mejorar el diseño de las cámaras de fotos. No estaba seguro acerca de cómo proceder, hasta que un día se encontró frustrado mirando una foto que había tomado fuera de foco. Fue entonces cuando se preguntó: “¿La cámara tiene que enfocar antes de tomar la foto?”. Tuvo la fuerte premonición de que la respuesta era no y se propuso probarlo de inmediato. 

Una vez que llegó a la idea de desarrollar un sistema con múltiples lentes, Ng comenzó a desarmar cámaras tradicionales para construir su prototipo. Y cuando no estaba uniendo partes de cámaras, hacía contactos para reunir los conocimientos, la tecnología y el capital que necesitaba. Tras nueve meses, se encontró en la mesa de su cocina ensamblando lo que, esperaba, iba a ser su primer prototipo funcional capaz de enfocar luego de tomar las fotos.

Funcionó y se convirtió en la razón por la que Ng obtuvo su tesis de doctorado. Entonces decidió crear una compañía basada en esa tecnología. El camino más fácil hubiera sido licenciarla a algunos de los fabricantes de cámaras como Nikon o Canon, en lugar de intentar crearla él mismo. Pero temía que una gran firma podría simplemente incorporar la tecnología en sus productos actuales como una mejora incremental. “Una tecnología transformadora necesita un producto transformador”, dice.

Fue así como creó Lytro, que luego de cuatro años de desarrollo comenzó a ven der cámaras en febrero pasado. La firma consiguió fondos por más de U$S 50 millones y está trabajando actualmente en introducir nuevo software para expandir las capacidades de su modelo, con  un “upgrade” 3D que se espera para este año. Para más adelante, anticipa Ng, podrían ser cámaras que registren videos con la capacidad de reenfocar. 



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